특집

한국 1세대 사진작가… 지역넘어 일본·만주까지 1930~40년대 휩쓸어

<73> 대구•경북 사진계의 대부 최계복

1942년 백두산 조사대원이 되어 찍은 백두산 등반 사진은 그의 이름을 널리 알리는 역할을 했다.
산악인 활동은 그의 사진 세계를 넓혀주는 역할을 했다. 그 당시 대구에는 조선산악회 대구ㆍ경북지부가 결성돼 있었으며 그는 여기에 참여해 산악등정과 사진 활동을 함께했다.

1942년 역사적인 백두산 등정은 최계복의 이름을 대중에 널리 알리는 계기가 됐다. 그 당시 해방의 기운이 점점 다가오고 있었지만 그만큼 일본의 탄압은 극에 이르던 시기였다.

1942년 7월 서울에서 출발한 백두산 등반대는 각 분야의 학술조사단을 비롯해 많은 영역의 조사단이 있었으나 그는 수송대 및 사진 기록담당 대원으로 참가했다. 최계복은 등정 도중에 음식을 잘못 먹어 급성 이질에 걸렸으나 오르고야 말겠다는 의지와 민족의 영산을 카메라에 반드시 담겠다는 신념으로 완주에 성공했다. 훗날 그는 미국 이민 생활 중 교포신문(1983년)에 이 당시 등정기를 연재하면서 애국심과 열정으로 넘쳐나던 시기였다고 회고했다.

해방되자 조선산악회는 곧바로 재정비를 끝내고 산악활동을 재개했다. 1946년 대구·경북지부가 결성된 후 첫 번째 큰 행사가 국토 구명 사업인 울릉도·독도 종합답사를 지원하는 일이었다.

사진 보도반에 편성된 최계복은 현일영ㆍ임주식ㆍ박종대ㆍ김득조ㆍ고희성 등과 함께 울릉도 독도를 촬영했다. 결과물은 1947년 10월10일부터 열흘간 동화백화점(현 신세계백화점) 3층 갤러리에서 전시됐다. 이때의 사진들은 6ㆍ25전쟁으로 대부분 소실됐지만 그가 간직한 몇 점의 사진은 당시의 독도 모습을 선명하게 보여주고 있다. 그가 찍은 독도 사진은 2009년 9월23일 매일신문에 게재돼 독도가 우리나라 영토임을 분명히 보여주는 증언자의 역할을 해냈다.

◆해방과 함께 찾아온 변화들

최계복의 사진 활동은 해방을 맞으며 변화를 겪게 된다. 1945년 계철순과 함께 경북사진 문화연맹이란 단체를 조직하고 첫 사진공모전을 개최하기도 했다. 당시 최계복은 예술 사진뿐 아니라 신문 사진, 현장 중심의 사진, 광고 사진 등 다양한 분야에서 전국 최초를 시도했다. 그는 한국사진의 새로운 개척자 역할을 자처했고 이러한 노력은 한국사진사에 중요한 업적으로 이어졌다. 그는 사진작가연맹 대표최고위원 등을 맡으며 작품심사와 강의, 후진 양성 등에 힘을 기울였다

최계복은 사진뿐만 아니라 다른 문화 분야에도 관심이 많았다. 특히 영화에도 상당한 애착을 보였는데 영남일보 1947년 3월5일자에 ‘그가 필름 작업을 통해 천연색 영화를 만드는 데 성과를 냈다’는 기사가 실릴 만큼 관심이 컸다.

1950년 그는 사진기점을 사진관으로 바꾸었다. 1952년 전쟁 통에는 2층 사진관을 개조해 일생의 신념과 꿈인 사진작가로서의 기술과 자세를 가르치는 한국사진예술학원으로 만들었다. 둘째 아들 최승언의 기억에 의하면 ‘학원에 있는 책상과 의자는 고급스러웠으며 전국의 쟁쟁한 사진작가들이 강의했다’고 기억했다. 이 당시 강사는 박필호를 비롯하여 서동진ㆍ김원영ㆍ이윤강ㆍ강영호ㆍ김동사ㆍ박병수 등 대한민국 최고로 구성됐다.

처음에는 많은 사람이 수강했으나 점차 학생 수가 줄어들면서 운영에 어려움을 겪게 되었다. 그는 서울 등을 다니며 학원을 유지하려고 백방으로 노력했으나 허사였다. 결국 학원 문을 닫고 1958년 서울로 떠나게 된다. 서울로 옮기면서 그는 영화스틸사진 분야 일에 전념했다. 6년 뒤인 1964년 미국으로 이민을 떠난다.

사진역사연구소 소장이었던 전 동아일보 사진부장 최인진씨(작고)는 ‘사진학원을 살려보려는 그의 노력에도 불구하고 문을 닫아야 하는 좌절감이 미국 이민이라는 선택으로 이어진 듯하다’고 기록했다.

최계복은 평생 사진작가로 살아오며 사진은 값싼 예술이란 인식이 퍼져있던 그 시기에 제대로 대접받는 사진가가 되기를 바랐다. 그런 이유로 후학을 기르고 가르치려는 노력이 무산되자 미련 없이 미국으로 건너갔던 것으로 보인다. 이후 한국과 연락이 두절된 채 그는 2002년 미국에서 93세의 나이로 세상을 떠났다.

◆다시 행적을 찾다

최계복에 대한 사진 관련 활동이 마지막으로 언론에 소개된 것은 1965년 3월 미국 뉴욕에서 개인전을 열었다는 것이 전부였다. 그동안 후학들이 그의 행적을 찾아 나섰지만 행방을 알 수 없었다.

특히 사진역사연구소 최인진 소장(작고. 전 동아일보 사진부장)과 권정호 전 매일신문 사진부장은 2006년부터 최계복 선생의 행적을 찾아 대구 중구청 등 백방으로 수소문했다. 그러던 중 권정호 전 부장이 최계복 선생의 생질인 정은규(몬시뇰) 신부를 통해 최 선생의 둘째 아들이 미국에 있다는 사실을 확인하고 주소를 입수하게 된다.

최계복 선생 탄생 100년을 맞는 2009년 작품전을 열기로 하고 미국으로 건너가 다수의 사진작품을 갖고 국내로 돌아왔다. 이렇게 해 최계복의 사진은 반세기를 훌쩍 넘어 국내에서 다시 한번 빛을 보게 됐다.

탄생 100주년 기념 전시회에 소개된 그의 작품들은 지난해 유족들이 국립현대미술관에 기증함으로써 영구 보존의 길을 얻었다. 기증된 작품은 1933년 그가 첫 촬영한 ‘영선못의 봄’을 포함한 원본사진 81점과 원본 필름 169점(원판 네거티브)이었다.

김순재 언론인 sjkimforce@naver.com

사진= 국립현대미술관 제공

예술기법 연마 300시간 수업미국 이민후에도 사진 ‘열정’아들이 본 아버지 최계복

미국 샌디에이고에 거주하는 둘째 아들 최승언은 ‘최계복 사진집’에서 아버지에 대한 기억을 이렇게 적었다. 아버지는 늘 무뚝뚝했고 고집이 세어 굽힐 줄 모르는 성격이었다. ‘좋은 게 좋다’는 것이 없을 만큼 분명하고 정확했다. 식구들은 아버지를 무서워했으나 바깥에서는 한없이 인자하고 이해심이 넓은 분으로 알려져 있었다.

아버지는 집을 자주 비웠고 항상 밖에 나가 있었기 때문에 많은 시간을 같이하지는 못했다고 기억했다. 1950년대 후반 서울로 옮긴 후 영화 스틸사진을 찍느라 아버지는 늦게 나갔다가 늦게 돌아오곤 했다. 특히 겨울철 아버지가 좋아하는 브라운색 털이 있는 가죽점퍼를 입고 촬영 나간다면서 카메라 몇 대를 메고 집을 나서던 장면이 오랫동안 잊히지 않는다고 했다.

1964년 미국으로 옮겨온 아버지는 자식들과 많은 시간을 보내고 긴 대화를 나누기 시작했다. 대학 다닐 때 미식축구를 했던 최승언은 아버지가 가끔 관중석에 앉아 280mm 렌즈를 부착한 아사히 펜탁스를 감각 대에 설치하고 큼지막한 사진을 찍어주곤 했다고 기억했다. 무서운 아버지에서 자상한 아버지로 바뀌었던 것이다. 아버지 최계복은 사진 찍기 전에 항상 노출계로 피사체에 가까이 가서 빛을 재며 정확하게 노출을 계산해서 사진을 찍었노라고 했다.

미국으로 이민 와서도 최계복은 예술적 사진기술을 연마하기 위해 300시간 수업을 들었을 정도로 사진에 대한 열정이 많았다. 동양의 사진을 서양에 알리려고 애썼다고 아들 최승언은 기록했다. 미국에서도 최계복은 활동 분야가 폭넓고 다양해 사진 단체 활동은 물론 정구도 하고 심지어 로터리 클럽 등 여러 가지 모임에도 참가했다. 뉴욕 한인 테니스협회를 조직해 초대회장으로 지냈고, 한인 천주교성당에서 교우회장을 맡기도 했다. 75세 무렵에는 정구를 그만두고 골프만 18년간 하면서 건강을 돌봤다고 아들은 기억했다. 김순재 언론인

연보

1909년 10월28일 대구에서 출생

1925년 일본유학. 교토에서 사진기 필름현상 사진인화 등 연구

1933년 귀국. 종로1가에서 최계복 사진기점 개점. ‘영선못의 봄’ 사진 촬영.

1934년 대구 아마추어 사우회 결성

1937년 오사카 아사히신문 사진 공모전 준 특선

1938년 조선일보사 주최 납량사진 공모전에서 ‘여름교외’로 1등 당선

1939년 조선일보 주최 납량사진 공모전 1등 당선

1942년 백두산 천지 촬영

1946년 조선산악회 대구지부장. 대구 사우회 결성.

1947년 독도 촬영

1950년 동문로에서 최계복 사진점 개점

1952년 한국사진예술학원 설립

1956년 경북사진작가연맹 결성 대표 최고위원 추대

1961년 한국사진협회 고문(1970년까지)

1964년 미국 이민

1965년 미국 시카고 Public Library에서 최계복 사진전 개최

1970년 미국 뉴욕 Public Library에서 사진전 개최

2002년 3월1일 뉴저지에서 사망
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